Tal vez el mayor desafío es que las funciones cerebrales se pueden ver en muchos niveles / Créditos: AFP
Tal vez el mayor desafío es que las funciones cerebrales se pueden ver en muchos niveles / Créditos: AFP

Aunque el cerebro humano sigue siendo en gran parte un misterio para nosotros, poco a poco, los neurocientíficos están llegando comprender mejor la forma en que tiene lugar la conciencia, el pensamiento y la emoción.

Nunca ha habido un momento más emocionante de la neurociencia que ahora. En la actualidad, la neurociencia es una colección de hechos, aún a la espera de una teoría general; sí han habido un montón de avances, pero hay aún más que desconocemos. Pero una confluencia de las nuevas tecnologías podría cambiar eso”, aseveró el científico cerebral Gary Marcus, autor del libro: El futuro del cerebro:ensayos de neurocientíficos líderes en el mundo a Carolyn Gregoire de The Huffington Post.

El estudio del cerebro es tan importante que el gobierno de Barak Obama ha invertido miles de millones de dólares en un proyecto de investigación llamado BRAIN. Mientras tanto, en Europa también se ha lanzado una iniciativa igual de ambiciosa (Europe’s Human Brain Project) y Japón, por su parte, está trabajando en un proyecto para crear un mapa del cerebro de los primates.

En suma, el 2014 ha sido un gran año para esta línea de investigación, siendo estos los 5 descubrimientos más importantes:

1. Elcerebro puede estarafectado porel intestino

En el 2014, la idea creciente de que las bacterias intestinales podrían tener un impacto significativo en el funcionamiento del cerebro cobró impulso en la comunidad científica. El Instituto Nacional de Salud Mental ha invertido más de $ 1 millón de dólares en un nuevo programa de investigación que estudia la relación entre elmicrobioma intestinal y el cerebro. Una conferencia realizada en noviembre señaló que los microbios del intestino pueden ser un “cambio de paradigma” en la ciencia cerebral.

“Esto abre una nueva forma de ver la función cerebral, la salud y la enfermedad”,  explicó el profesor de medicina de la UCLA y psiquiatría el Dr. Emeran Mayer a The Huffington Post.

Investigaciones anteriores habían analizado una relación entre los trastornos como el autismo, la depresión y la ansiedad con las variaciones de microbios en los intestinos, pero el año pasado, los neurocientíficos empezaron a desarrollar una comprensión más profunda de cómo el microbioma,  ejerce una influencia en desarrollo y la actividad cerebral. Aunque todavía se está investigando este vínculo, el sistema inmune y el nervio vago, que conectan el cerebro con el tracto digestivo, probablemente desempeñan un papel importante.

2. La comunicación directade cerebro acerebro noes sólocosa de cienciaficción.

La idea de la telepatía puede no ser tan descabellada como parece. En el 2014, los científicos lograron la comunicación directa cerebro a cerebro entre los seres humanos.
Con base en las primeras investigaciones iniciada en 2013, el otoño pasado, científicos de la Universidad de Washington fueron capaces de transmitir repetidamente señales del cerebro de una persona a través de Internet y las utilizaron para controlar los movimientos de la mano de otra persona en menos de una décima de segundo.

Los investigadores probaron tres parejas de participantes (cada uno con un emisor y un receptor) quien estuvieron colocados a poco más de 500 metros de distancia, incapaces de interactuar unos con otros, excepto por medio del enlace cerebral. El “emisor” estuvo conectado a una máquina electroencefalogrica que leía la actividad cerebral y enviaba impulsos eléctricos a través de la web a un ‘receptor’ que tenía una bobina de estimulación magnética transcraneal colocada cerca del área de su cerebro y que controlaba el movimiento de sus manos.

Por medio de este sistema, el remitente podía enviar una orden al receptor para que moviera su mano simplemente pensando en el movimiento de la mano.

Así que el remitente, quien está jugando un juego de computadora donde debe defender una ciudad de los cañones, tiene que pensar en disparar el cañón en varios intervalos a lo largo del juego. La señal de “¡fuego!” se envía a través de Internet directamente al cerebro del receptor, cuya mano activa el disparo en una pantalla.

“Este paradigma ofrece una amplia oportunidad para el desarrollo de protocolos para interactuar o poner información en un cerebro humano. Esta tecnología podría utilizarse para “parchar” lo que le falta a una persona con daño cerebral”, dijo el investigador Chantel Prat del Instituto UW para Aprendizaje y las Ciencias del Cerebro a The Huffington Post.

3. Replicación delas células del cerebroparaestudiarel Alzheimer

Algunas investigaciones innovadoras, publicadas en la revista Nature en octubre, pudieron replicar las células del cerebro para su uso en un estudio de la enfermedad de Alzheimer.

Así, los investigadores del Hospital General de Massachusetts crearon lo que llaman “la enfermedad de Alzheimer en un plato” (una placa de Petri que contiene células cerebrales humanas que reproducen las estructuras y el curso de los acontecimientos implicados en el desarrollo del Alzheimer). Entonces, los científicos probaron más de 1,000 medicamentos existentes para el Alzheimer y más de 5,000 experimentales. Asimismo, utilizaron un nuevo modelo tridimensional para proporcionar evidencia acerca de una hipótesis sobre la existencia de depósitos de placas beta amiloide en el cerebro las cuales son un catalizador en la etapa temprana de la enfermedad.

“Es un gran paso hacia adelante para el campo. Se podría acelerar dramáticamente el ensayo de nuevos fármacos”,  afirmó el Dr. P. Murali Doraiswamy, investigador de la Universidad de Duke a The NewYorkTimes.

4. Alterar el carácteremocionalde los recuerdos

En un importante estudio, los investigadores utilizaron la optogenética, técnica que manipula la actividad de las neuronas que utilizan la luz para influir en los recuerdos específicos en el cerebro de ratones. Investigadores del MIT fueron capaces de implantar falsos recuerdos y eliminar memorias existentes del hipocampo.

Incluso, los científicos fueron capaces de cambiar las emociones asociadas con los recuerdos de un ratón mediante la vinculación de una memoria con un entorno y el tono emocional diferente; es decir, cambiar un recuerdo negativo en uno positivo de forma efectiva. Susumu Tonegawa, quien dirigió el estudio, dijo a The NewYorkTimes que la investigación puede proporcionar una base para los tratamientos de psicoterapia que ayudan a los pacientes a descubrir buenos recuerdos a fin de disminuir el efecto de los malos o estresantes.

5. Nosdimos cuenta de lopoco que realmentesabemos.

La gran paradoja de estudiar el cerebro es que cuanto más aprendemos, menos sabemos. Como lo dice el neurocientífico Rafael Yuste, es estudio de pequeñas partes del cerebro es como “entender un programa de televisión mirando un solo píxel.

Aunque los científicos han sido capaces de investigar el funcionamiento de las neuronas y ciertas redes neuronales, los cerca de 100 mil millones de neuronas y hasta 1,000 billones de conexiones neuronales en el cerebro carecen de una comprensión total y de un marco teórico en el que situar sus datos.

Tal vez el mayor desafío es que las funciones cerebrales se pueden ver en muchos niveles, desde un detalle de una sinapsis hasta regiones cerebrales trillones de veces más grandes. Hay impulsos eléctricos para estudiar, bioquímica, estructura física, redes en todos los niveles y entre los niveles. Y hay más de 40,000 científicos de todo el mundo tratando de averiguarlo. Cada forma de ver el cerebro revela secretos cada vez más sorprendentes, pero la imagen completa y total del cerebro humano está todavía fuera del alcance”, escribió el reportero James Gorman acerca del Proyecto Human Connectome.

Tomado de: http://quo.mx/10-cosas-que/2015/01/13/5-hallazgos-del-cerebro-humano-en-2014